sábado, 29 de mayo de 2010

¿Hay más gente viva ahora mismo de la que ha existido a lo largo de la historia?

Siguiendo la estela del artículo ¿La superpoblación será la causa de nuestra extinción?, hoy voy a tirar por tierra un mito muy extendido: que actualmente hay más gente sobre la faz de la Tierra que muertos en toda la historia de la humanidad.

Supongamos que la población actual es de 6.200 millones de personas. Esta cifra dobla la población de 1960. Y sextuplica la de 1800. Sin embargo, la intuición no es buena guía en estos casos, sino las matemáticas.

Para calcular el número de personas a lo largo de la historia, los demógrafos han usado datos históricos y han creado así gráficos que presentan la población de la Tierra en diversas eras. En perspectiva, las poblaciones no empiezan a crecer de forma vertiginosa hasta que llegamos al siglo XVIII.

Pero para calcular con exactitud el número de personas, hay que establecer algunos supuestos. Por ejemplo, la fecha del nacimiento de la especie humana. El demógrafo canadiense Nathan Keyfiz ha optado por fijar la fecha en un millón de años antes de Cristo.

Aunque mucha gente pudiera discrepar de esta fecha, no es importante: la cifra final del número total de humanos viene dada por el enorme tamaño de la población y su índice de crecimiento durante los últimos siglos, que sí se conoce con una exactitud razonable.

Finalmente, usando las matemáticas, se alcanza una cifra final aproximada de entre 70.000.000.000 y 100.000.000.000 de humanos que han habitado la Tierra. Es decir, que la cifra actual de personas vivas no representa más de un 10 % del total de humanos que han habitado alguna vez el planeta.

Una curiosa coincidencia, si tenemos en cuenta el prefacio escrito por Arthur C. Clarke en su novela 2001 Odisea en el espacio:

Tras cada hombre viviente se encuentras treinta fantasmas, pues tal es la proporción numérica con que los muertos superan a los vivos. Desde el alba de los tiempos, aproximadamente cien mil millones de seres humanos han transitado por el planeta Tierra. Y es en verdad un número interesante, pues por curiosa coincidencia hay aproximadamente cien mil millones de estrellas en nuestro universo local, la Vía Láctea. Así, por cada hombre que jamás ha vivido, luce una estrella en ese Universo.

Más información | Scientific American

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