domingo, 7 de febrero de 2010

Los colores de las plumas de un dinosaurio

Científicos chinos y estadounidenses han logrado reconstruir los colores de las plumas del dinosaurio Anchiornis huxleyi. Realmente era llamativo. Pero lo más interesante es cómo han llegado a saberlo, pues los colores no fosilizan.


El dinosaurio Anchiornis huxleyi es un Troodontido, es decir, dinosaurio de dos patas muy ágil. Vivió a finales del Jurásico, hace entre 150 y 160 millones de años.

En un artículo que se publicará mañana 5 de febrero en la revista sciencexpress, editada por la AAAS –la misma Asociación que publica la revista Science– hay un interesante artículo de un equipo de científicos chinos y estadounidenses, dirigidos por Quango Li, del Museo de Historia Natural de Beijing. En él se llega a la conclusión de que el dinosaurio tenía este aspecto:

(Aspecto del dinosaurio Anchiornis huxlwyi. Las plumas del cuerpo son blancas y negras con un llamativo dibujo. La cresta es de un color a óxido marrón. En la cara tiene motas rojizas. Imagen cortesía de Michael A. Digiorgio)

Lo más interesante es cómo han llegado a saber que esos eran los colores pues éstos no fosilizan.

Han conseguido saber el color con fotografías obtenidas con un microscopio de exploración de electrones y comparando los resultados con los de las aves actuales.

En las aves actuales el color de las plumas lo proporcionan los melanosomas que son los que contienen los pigmentos de colores (melanina); los que producen colores negros y grises generalmente son largos y estrechos mientras que los que producen el color a óxido marrón son cortos y anchos.

Así que, si en los dinosaurios se sigue la misma pauta, y no hay que pensar que ocurra de otro modo, ya tenemos la forma de saber sus colores: melanosomas largos y estrechos corresponden a colores negros y grises y los cortos y anchos son de color marrón.

Escaneando cada punto de los fósiles han visto la distribución tamaños y, por lo tanto de colores.

Hay una hipótesis no probada: que los melanosomas de los dinosaurios y de las aves actuales se comportan de una forma parecida respecto al color; pero parece una hipótesis muy plausible.

El fósil que examinaron es el que viene a continuación.

(Esqueleto completo que han utilizado. Imagen cortesía de Jay Vinther/Museo de Historia Natural de Beijing)


(Detalle de la cabeza y de las patas. Imagen cortesía de Jay Vinther/Museo de Historia Natural de Beijing)

(Microfotografías de las distintas partes del cuerpo. Obsérvese que hay melanosomas alargados y estrechos los hay cortos y redondeados. Imagen cortesía de Jay Vinther/Museo de Historia Natural de Beijing)

(Microfotografía de melanosomas alargados y estrechos. Imagen cortesía de Jay Vinther/Museo de Historia Natural de Beijing)

En las aves actuales los melanosomas grises son un poco distintos a los negros; así que en el dinosaurio se también se han diferenciado las plumas negras de las plumas grises. La forma general es alargada y fina pero en cada color un poco distinta.

Al llevar todos los colores al cuerpo del dinosaurio sale lo que veíamos en la primera imagen. Es muy llamativa. El cuerpo era negro con rayas blancas, en la cara tenía motas rojizas y poseía una llamativa cresta del mismo color.

Probablemente los Anchiornis no tenían vuelo activo así que, sugieren los autores del trabajo, estas plumas deberían de jugar un papel importante para la comunicación entre los sexos, para señalar su presencia cuando iban a forrajear y hacer huir a los competidores, señales de desafío o de defensa...

Lo que parecía casi imposible, saber el color de las plumas de los dinosaurios, se ha conseguido.

Aunque no tenga nada que ver a mí me recuerda a la abubilla:

(Abubilla. Foto de Kaibara87. En Flickr. Licencia CC)

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